NFL kausi 2018 – Neljä mestariehdokasta ja neljä nälkäistä haastajaa

NFL vedonlyönti

LA Ramsin puolustus on vahvistunut kaudelle 2018. 

Katso myös: NFL-tietäjä lähtee Lontooseen

NFL:n kausi 2018 käynnistyi torstain ja perjantain välisenä yönä Philadelphia Eagles ja Atlanta Falconsin kohtaamisella. Tosimielessä sarja kuitenkin starttaa vasta sunnuntaina, jolloin pelataan 13 ottelua. NFL:n otteluita voi katsoa Viaplayn sekä sarjan oman suoratoistopalvelun NFL Game Passin välityksellä.
 

Mestarisuosikit 

Hallitseva mestari PHILADELPHIA EAGLES on jälleen yksi suosikeista, vaikka edellistä Super Bowlin back-to-back mestari saa hakea 14 vuoden takaa. Phillyn mahdollisuuksia kuiten parantaa se, että joukkue tuskin joutuu painimaan samanalaisen loukkaantumissuman kanssa kuin viime kaudella. Runkopelaajista Carson Wentz, Jason Peters, Darren Sproles sekä Jordan Hicks missasivat ratkaisupelit, mutta mestaruus tuli epäonnesta huolimatta. Eaglesin pelintekijäkaksikko Carson Wentz ja Nick Foles on NFL:n parhaimmistoa.

NEW ENGLAND PATRIOTS on pelannut kolmessa neljästä edellisestä Super Bowlista, joten kestomenestyjää ei sovi jättää pois laskuista. Niin kauan, kun epätaisaisesta AFC East divisioonasta ei löydy Patsille varteenotettavaa haastajaa, selviää Bill Belichickin miehistö lähes automaattisesti pudotuspeleihin. 41-vuotias on Tom Brady on poikkeuksellinen urheilija, mutta enemmin tai myöhemmin aika tekee tehtävänsä.

MINNESOTA VIKINGS jäi viime kaudella vain yhden ottelun päähän Super Bowlin finaalista, joka järjestettiin joukkueen kotistadionilla. Viikinkien puolustus on ollut jo parin kauden ajan sarjan paras, mutta hyökkäys on heikompaa keskitasoa. Vikings on hakenut piristystä höykkäyspeliinsä kiinnittämällä aiemmin Redskinsiä edustaneen Kirk Cousinsin kanssa NFL-historian kalleimman sopimuksen, joka takaa 30-vuotiaalle pelintekijälle 84 miljoonaa dollaria kolmesta kaudesta.

Vaikka viime kauden saldo 13-3 vähän imartelee PITTSBURGH STEELERSIÄ, on joukkue jälleen yksi suurimmista mestarisuosikeista. Running back-tähti Le’Veon Bellin umpikujaan ajautuneet sopimusneuvottelut ovat häirinneet valmistautamista kauteen. Bell missaa varmasti kauden avauspelin Clevand Brownsia vastaan. Jos ja kun Bell palaa rosteriin, on kolmatta Super Bowliaan jahtaavan Ben Roethlisbergerin johtama hyökkäys NFL:n eliittiä.

Haastajat

LOS ANGELES RAMSIN hyökkäys oli koko sarjan tehokkain 29,9 pisteellään per ottelu, mutta heikko puolustus maksoi paikan playoffien toisella kierroksella. Rams on yksi siirtomarkkinoiden voittajista. Linjamies Ndamukong Suh sekä kulmapuolustajat Marcus Peters ja Aqib Talib nostavat puolustuksen uudelle tasolle.

Hankalasta ohjelmasta huolimatta NEW ORLEANS SAINTS pelasi viime kauden saldolla 11-5. Joukkue on paremmassa tasapainossa kuin aikoihin, koska puolustukseen on hankittu vahvistuksia. New York Jetsistä hankittu QB Teddy Bridgewater pitää huolen siitä, että 39-vuotiaan Drew Breesin ei tarvitsee kantaa yksin vastuuta joukkueen pelinteosta. 

JACKSONVILLE JAGUARS kuului viime kauden yllättäjiin, mutta kysymyksessä ei ole ollut onnenkantamoinen. Materiaalinsa puolesta Jags voisi kuulua mestarisuosikkeihin, mutta runkosarjan haastava ohjelma heikentää joukkueen mahdollisuuksia verrattuna AFC:ssä kilpaileviin Patsiin ja Steelersiin. Jacksonvillen puolustus on sarjan parhaimmistoa, kun taas ajoittain epävarmasti esiintynyt pelintekijä Blake Bortles on joukkueen akilleen kantapää.

Super Bowl pelataan ATLANTA FALCONSIN kotistadionilla, joten joukkueella on ylimääräinen syy saada viime kaudella köhineen hyökkäyksensä kuntoon. Toissa kaudella, kun pelintekijä Matt Ryan NFL:n arvokkaimmaksi pelaajaksi, Falconsin hyökkäys teki 33,8 pistettä per ottelu ollen koko sarjan tehokkain. Jos Falcons saa jälleen pelinsä loksahtamaan, voi joukkue kerätä runkosarjassa 12 voittoa keskinkertaisesta puolustuksesta huolimatta.

NFL kausi 2018 pähkinänkuoressa

Runkosarjaan osallistuu 32 joukkuetta, joista jokainen pelaa seuraavan 17 viikon aikana 16 ottelua saaden yhden lepoviikon. Sunnuntai on NFL:n pääpelipäivä, mutta yksittäisiä otteluita pelataan myös maanantaisin ja torstaisin ja lauantaisin. 6. syyskuuta alkanut runkosarjaa päättyy 30. joulukuuta, jolloin pelataan täysi 16 ottelun kierros.

NFL:n on jaettu kahteen konferenssiin (AFC ja NFC), joista kumpikin sisältää neljä divisioonaa, joista jokaisessa on neljä joukkuetta. Runkosarjassa joukkueet pelaavat oman divisioonan sisällä kaksinkertaisen sarjan. Tämän lisäksi kaksi divisioonaa saman konferenssin sisällä pelaa keskenään yksinkertaisen sarjan. Ja lopuksi kaksi divisioonaa kilpailevista konferensseista pelaavat keskenään yksinkertaisen sarjan. Joukkueiden viimeiset kaksi ottelua pelataan konferenssin sisällä rankingin perusteella. Super Bowl LIII pelataan 3. helmikuuta 2019 Atlantassa. 
 

Yhteensä 16 ottelua per joukkue:
6 peliä oman divisioonan sisällä
4 peliä toisen divisioonan joukkueita vastaan omasta konferenssista
4 peliä toisen divisioonan joukkueita vastaan vieraasta konferenssista
2 peliä sijoituksen perusteella oman konferenssin sisällä.

Konferenssin sisällä
AFC East vs AFC South
AFC West vs AFC North
NFC East vs NFC South
NFC West vs NFC North

Konferenssien välillä
AFC East vs NFC North
AFC North vs NFC South
AFC South vs NFC East
AFC West vs NFC West